Jens Keukeleire (28) rijdt de komende twee seizoenen voor Lotto Soudal! Het is de eerste keer in zijn profcarrière dat de West-Vlaming voor een Belgisch team zal rijden, na twee seizoenen in dienst van het Franse Cofidis en zes jaar in het shirt van het Australische Orica – Scott.

De voorbije jaren heeft Keukeleire mooie resultaten neergezet in een brede waaier aan wedstrijden. In 2015 behaalde hij de zesde plaats in Parijs-Roubaix en werd hij negende in de E3 Harelbeke. Vorig seizoen won hij een etappe in de Vuelta na een groepssprint en snelde hij naar de vijfde plaats in Dwars door Vlaanderen. Dit jaar won Keukeleire het eindklassement in de Baloise Belgium Tour, een wedstrijd die hij reed met de Belgische nationale ploeg, en eindigde hij tweede in Gent-Wevelgem na Greg Van Avermaet.

Jens Keukeleire: “Ik was niet op zoek naar een nieuwe ploeg, maar halfweg het seizoen had ik een gesprek met Marc Sergeant en zo is de bal aan het rollen gegaan. Ik was nog altijd erg gelukkig bij Orica – Scott, maar het feit dat Lotto Soudal een Belgische ploeg is, was doorslaggevend in mijn keuze. De voorbije seizoenen heb ik vaak met de nationale ploeg gereden en vertoeven in een omgeving met landgenoten, zowel in de rennerskern als bij het personeel, creëert toch een aparte sfeer. Ik heb al een goede band met heel wat renners en staf bij Lotto Soudal, dus ik kijk er enorm naar uit om deel uit te maken van dit team. Vooral ook om samen het voorjaar te beleven. De laatste seizoenen is de focus van Orica – Scott op de voorjaarsklassiekers altijd vergroot, maar het is niet te vergelijken met hoe een Belgische ploeg ermee omgaat.”

“Het is ook een mooi moment in mijn carrière om de overstap naar een andere ploeg te maken. Ik heb elk jaar al progressie kunnen maken en nu nader ik mijn top. Bij Orica – Scott zijn er heel veel klassementsrenners en in de rondes werkte ik voor hen, bij Lotto Soudal zal ik meer vrijheid krijgen in die wedstrijden.”

“Ik kijk ernaar uit om samen met de ploegmaats bij Lotto Soudal finales te rijden in het voorjaar. Samen kunnen we er mooie koersen van maken. Ik wil volgend seizoen opnieuw een stap voorwaarts zetten. Ik wil nog sterker worden in eendagswedstrijden, zodat ik fris de finale kan ingaan om mee te doen voor de prijzen. Vorig jaar won ik een etappe in de Vuelta en het is zeker mijn ambitie om nog eens een rit te winnen in een van de drie Grote Rondes. Ik zal de ploeg ook met plezier bijstaan in de massasprints, daar kan ik ook een belangrijke rol in spelen. Dit jaar won ik de Baloise Belgium Tour en die overwinning was een bewijs van mijn kwaliteiten als allrounder. Ik heb die zege te danken aan een goede tijdrit, een mooie derde plaats in de Ardennenrit en het sprokkelen van boniseconden in de slotrit. Dergelijke prestatie wil ik graag herhalen.”

Marc Sergeant, sportief manager Lotto Soudal: “Jens heeft de voorbije jaren mooie prestaties neergezet bij Orica – Scott, maar in een Belgische ploeg zal het voor hem toch een beetje thuiskomen zijn. Hij kijkt ernaar uit om een volgende stap in zijn carrière te zetten. Ik zie Jens nog elk jaar groeien. Dit jaar werd zijn progressie bekroond met een tweede plaats in Gent-Wevelgem en de eindzege in de Baloise Belgium Tour; vorig jaar met ritwinst in La Vuelta. Hij wordt eind dit jaar 29, maar zet nog elk jaar stappen vooruit. Bij Orica is hij vooral een ploegspeler geweest en nooit echt absolute kopman. Hij heeft zich altijd in die rol geschikt, maar bij ons zal dat anders zijn.”

“Jens is een renner die een grote belasting van wedstrijden aankan, over een grote motor beschikt en zelden geblesseerd is. Hij is heel het seizoen inzetbaar en presteert zeer constant doorheen het seizoen, met de nodige uitschieters. In het voorjaar kunnen we de versterking van Jens zeker gebruiken. Hij kan een breed scala aan eendagskoersen aan. Ook in de Clásica San Sebastián zag ik hem nog sterk presteren in dienst van zijn team. Jens is ook snel als hij met een groepje naar de meet rijdt en hij kan een rol spelen in onze sprinttrein. Kortom, Jens kan op vele vlakken iets betekenen voor Lotto Soudal. Hij is een ploegspeler, maar hij zal bij ons ook de kans krijgen om zichzelf verder te ontplooien en voor eigen rekening te rijden.”