Het U23-team van Lotto Soudal is een kleine twee weken geleden aan het nieuwe seizoen begonnen. De ploeg zette meteen een aantal mooie resultaten neer: Mathias Van Gompel werd derde in Brussel-Opwijk en Milan Menten finishte als tweede in Brussel-Zepperen. Het belofteteam onder leiding van Kurt Van de Wouwer telt dit jaar 24 renners, waarvan negen nieuwkomers. Kurt Van de Wouwer vertelt iets meer over hen.

Ruben Apers (18): “Ruben eindigde vorig jaar vijfde op het WK in de individuele tijdrit voor juniores, nadat hij lange tijd in de hot seat had gezeten. Hij moet zich zeker verder kunnen ontwikkelen in het tijdrijden.”

Alfdan De Decker (18): “Door de overstap van Enzo Wouters naar de profs konden we een extra sprinter gebruiken in de ploeg. Alfdan liet vorig jaar zien dat hij over snelle benen beschikt, onder meer met zijn overwinning in de Omloop van de Grensstreek.”

Sander De Pestel (18): “Sander reed vorig jaar een erg sterk seizoen en veroverde de Belgische driekleur bij de juniores. Hij won die koers in een sprint van zeven na een late aanval. Dat typeert hem: hij heeft aan het eind van een wedstrijd nog de kracht in zich om een demarrage te plaatsen.”

Robbe Debuyck (19): “Robbe werd eind vorig jaar omvergereden tijdens een training. Gelukkig is alles goed gekomen met hem en hij zit op schema. Robbe kan aardig uit de voeten bergop, maar komt ook tot zijn recht op het parcours van de Vlaamse koersen.”

Mitch Groot (19): “Mitch was vorig jaar een van de betere Nederlandse juniores en een vaste waarde in de nationale ploeg. Technisch is hij zeer goed onderlegd, hij heeft ook een verleden als veldrijder; twee jaar geleden won hij de Wereldbeker in Nommay. Bovendien heeft hij na een lastige wedstrijd een sprint in de benen.”

Laurens Huys (18): “Laurens was een van de betere klimmers bij de juniores vorig jaar. In België zijn de klimmers niet zo dik gezaaid, dus wilden we hem zeker inlijven. Bij ons team krijgen de klimmers een mooi programma voorgeschoteld met onder meer de Ronde van Valle d’Aosta en Ronde van de Isard.”

Gerben Thijssen (18): “In 2016 won Gerben twee etappes in de Trofeo Karslberg, telkens in de massasprint. Hij is heel snel aan de meet. Gerben is ook een pistier. Deze winter schreef hij de Gentse Toekomstzesdaagse op zijn naam.”

Brent Van Moer (19): “Brent werd vorig jaar dertiende in de wegrit voor juniores op het WK in Qatar. Hij heeft een grote motor. Ik ben overtuigd dat hij veel in zijn mars heeft, mits we hem nog de tactische knepen van het vak bijbrengen.”

Bram Van Renterghem (21): “Bram werd vorig jaar vierde op het BK voor beloften. Dat gebeurde in de sprint op drie seconden van winnaar Joachim Vanreyten. Hij is nu laatstejaarsbelofte en daardoor brengt hij ervaring mee naar onze ploeg, die voor de rest heel veel eerstejaars of tweedejaars telt. Bram is een renner voor de klassieke Vlaamse parcours.”

Naast de nieuwkomers zijn er uiteraard nog de renners die vorig seizoen al voor de ploeg reden. Wie van hen schuift Kurt Van de Wouwer naar voor om resultaten te boeken? En wat zijn de doelen voor 2017?

Kurt Van de Wouwer: “Bjorg Lambrecht en Harm Vanhoucke maakten in 2016 een opgemerkt debuut bij de beloften. De verwachtingen van buitenaf zijn groot, maar wij leggen hen geen enkele druk op. Ze zijn nog bitterjong. Bjorg brak deze winter zijn voet, maar hij begint pas eind maart aan het seizoen dus dat zal geen invloed hebben op zijn prestaties. Bjorg en Harm moeten een eerste keer pieken half april, voor Luik-Bastenaken-Luik. Maar er zit nog meer potentieel in de ploeg zoals Stan Dewulf en Aaron Verwilst die vorig jaar al mooie dingen lieten zien op klassieke parcours. Dan hebben we nog Robbe Ghys, Senne Leysen, Milan Menten en Emiel Planckaert; kortom heel wat mooi volk.”

“Het BK staat voor ons altijd met rood aangestipt op de kalender. Niet enkel de wegrit, maar ook de tijdrit waar we kunnen scoren met Ruben Apers of Senne Leysen. Vorig jaar wonnen we de Ronde van Lombardije met Harm Vanhoucke en dit seizoen willen we graag opnieuw een klassieker winnen: Ronde van Vlaanderen, Parijs-Roubaix, Luik-Bastenaken-Luik, Parijs-Tours of Lombardije. In de rittenkoersen willen we zowel op het vlakke als in de bergen mooie resultaten behalen en een aantal eindzeges binnenrijven. Het is ook een doel om het ploegenklassement van de Lotto Topcompetitie voor de zesde keer op rij te winnen. En uiteraard willen we aan het eind van het seizoen een aantal profs afleveren, dat blijft onze missie. Kwantiteit is daarbij niet van belang, wel de kwaliteit.”