Maandag gaat de Ronde van Catalonië (Volta a Catalunya) van start, een zevendaagse WorldTour-rittenwedstrijd in het noordoosten van Spanje. Er is de renners weinig ademruimte gegund in deze koers, want het parcours is bezaaid met beklimmingen.

In de eerste etappe liggen er zes officiële beklimmingen op de weg naar Calella, waar Bart De Clercq twee jaar geleden derde werd na een dag in de vlucht. De laatste klim, een van derde categorie, is twintig kilometer verwijderd van de aankomst. Dinsdag staat er een ploegentijdrit van 41,3 kilometer op het programma. Net als de voorbije drie jaar is er een aankomst voorzien in het skioord La Molina, dat is voor woensdag. Tijdens die etappe is het geen meter vlak, de weg loopt kilometerslang gestaag bergop vooraleer de renners aan de Alt de Toses beginnen, daarna volgt twee keer de beklimming naar La Molina. De eerste helft van de vierde rit loopt bergafwaarts, daarna volgt een pittige finale. Vijftien kilometer van de meet bereiken de renners de top van de Turó del Puig (tweede categorie), waarna het bergaf gaat tot de streep in Igualada. Vrijdag is er een aankomst bergop in Lo Port. Om de finish te bereiken moeten de renners 8,4 kilometer klimmen aan een gemiddeld stijgingspercentage van 9%, met pieken tot 20%! Zaterdag rijdt het peloton naar Reus. Vooraleer de renners aan de afdaling richting deze stad beginnen, moeten ze de Alt de la Musara overwinnen, een klim van 11,6 kilometer aan een gemiddeld stijgingspercentage van vijf procent. De Ronde van Catalonië eindigt zondag in de hoofdstad Barcelona. Het laatste deel van de etappe bestaat uit acht lokale ronden van 6,6 kilometer met daarin de Montjuïc. Deze klim is twee kilometer lang en heeft een gemiddeld stijgingspercentage van 5,7%. Vanaf de top is het nog vier kilometer tot de streep.

Eén van de acht Lotto Soudal-renners die maandag aan de start verschijnt, is Thomas De Gendt. Hij zegevierde vorig jaar in de vierde etappe met aankomst in Port Ainé, dat deze editie geen aankomstplaats is. André Greipel is ook van de partij. De Duitse kampioen wil in Spanje de laatste hand leggen aan zijn voorbereiding op de Ronde van Vlaanderen. Louis Vervaeke, vorig jaar twintigste op 2’12” van eindwinnaar Nairo Quintana, behoort eveneens tot de selectie. De Spaanse klassementsrenner Rafael Valls komt in eigen land ook in actie. Twee jaar geleden bekleedde hij de achtste plaats in het eindklassement, 43 seconden verwijderd van winnaar Richie Porte.

Rafael Valls: “Na de Abu Dhabi Tour eind februari heb ik eerst een weekje rust ingelast, ook om aan het tijdsverschil te wennen. Daarna heb ik veel in de bergen getraind met het oog op de Ronde van Catalonië. Het wordt ongetwijfeld een zware week. Het is een wedstrijd die me goed ligt en voor een koers in eigen land ben ik altijd nog een tikkeltje extra gemotiveerd uiteraard. De Ronde van Catalonië behoort tot een van de zwaarste rittenkoersen van een week die er op de kalender te vinden zijn omwille van het sterke deelnemersveld, het lastige parcours en de intensiteit waarmee er gekoerst wordt.”

“Ik heb de voorbije weken ook de nodige aandacht besteed aan het tijdrijden, aangezien er dinsdag in Catalonië een ploegentijdrit van meer dan veertig kilometer op het programma staat. Daar zullen de eerste belangrijke verschillen in het klassement gemaakt worden. Ik verwacht dat we met het team een goeie tijd kunnen neerzetten waardoor ik dus weinig tijd zal verliezen in het klassement. Deze opdracht boezemt mij alvast geen angst in. Woensdag komen we aan op La Molina, waar ik tiende werd in 2015. Dat wordt een lastige etappe, met veel hoogteverschil, maar de klim naar La Molina is niet al te steil. Het tijdsverschil tussen de klassementsrenners zal zich beperken tot seconden en geen minuten. Dat zal vrijdag wel anders zijn, in de rit naar Lo Port. Die beklimming ben ik nog nooit opgereden, maar ik heb wel een video gezien. Samen met de tijdrit wordt dat de belangrijkste afspraak voor het klassement.”

“De slotrit in en rond Barcelona is niet te onderschatten, met de opeenvolging van beklimmingen van de Montjuïc. Het gaat voortdurend op en af. Die etappe kan zeker nog een invloed hebben op de eindrangschikking. Het is een rit die altijd spektakel oplevert, met veel aanvallen. In 2015 eindigde ik negende in die etappe. Het is een parcours dat me ligt en waar ik wel iets zou durven proberen. Om de etappe te winnen of om tijd goed te maken in het klassement. De beste ronderenners ter wereld staan aan de start volgende week, zoals Bardet, Contador en Froome. Ik zal zeker vechten voor een plaats in de top tien en een ritzege.”

Selectie Lotto Soudal : Sander Armée, Sean De Bie, Bart De Clercq, Thomas De Gendt, André Greipel, Rafael Valls, Jelle Vanendert en Louis Vervaeke.

Sportdirecteurs: Mario Aerts en Bart Leysen.

Rittenschema

Rit 1 Maandag 20 maart: Calella – Calella (178,9 km)

Rit 2 Dinsdag 21 maart: Banyoles – Banyoles (41,3 km) (TTT)

Rit 3 Woensdag 22 maart: Mataró – La Molina (188,3 km)

Rit 4 Donderdag 23 maart: Llívia – Igualada (194,3 km)

Rit 5 Vrijdag 24 maart: Valls – Lo Port (Tortosa) (182 km)

Rit 6 Zaterdag 25 maart: Tortosa – Reus (189,7 km)

Rit 7 Zondag 26 maart: Barcelona – Barcelona (138,7 km)