Zondag wordt voor de 101ste keer de Ronde van Vlaanderen gereden. De klassieker heeft dit jaar een belangrijke wijziging ondergaan. De wedstrijd start niet langer in Brugge, maar wel in Antwerpen zodat de aanloop naar de heuvelzone anders is dan voorgaande jaren.

Om half elf vertrekt het peloton in het centrum van Antwerpen richting Burcht, waar de 260,8 kilometer lange WorldTour-koers officieel van start gaat. Vervolgens rijdt het peloton Oost-Vlaanderen binnen; via Sint-Niklaas, Hamme, Dendermonde, Aalst en Erpe-Mere rijdt het peloton naar Zottegem waar na meer dan tachtig kilometer wedstrijd de eerste kasseistroken opduiken: de Lippenhovestraat en Paddestraat. Het is pas dertig kilometer verderop dat de renners met de Oude Kwaremont de eerste van achttien hellingen voor de wielen geschoven krijgen. Na de vierde helling van de dag dokkert het peloton over de Holleweg en Haaghoek naar de Leberg vanwaar de route via de Berendries en Tenbosse naar de Muur van Geraardsbergen leidt, die terug van weggeweest is. Op de top van de Muur hebben de renners nog altijd 95 kilometer voor de boeg. In de daaropvolgende veertig kilometer liggen slechts twee hellingen, vooraleer het peloton aan het tweeluik Oude Kwaremont en Paterberg begint. Daarna rijden de renners over de Koppenberg en de kasseien van de Mariaborrestraat, meteen gevolgd door de Steenbeekdries en Taaienberg. Dan rest enkel nog de Hotond vooraleer ze weer over de Oude Kwaremont en Paterberg trekken. Na de top van de Paterberg is het nog dertien kilometer tot de streep in Oudenaarde.

Tiesj Benoot staat zondag aan de start van zijn derde Ronde van Vlaanderen. Bij zijn debuut in 2015 legde de toen 21-jarige Oost-Vlaming beslag op de vijfde plaats. Vorig jaar moest hij jammer genoeg de strijd staken na een valpartij. Wat verwacht Tiesj van zijn derde Ronde?

Tiesj Benoot: “Sinds mijn eerste jaar bij de profs is de Ronde van Vlaanderen het hoofddoel van het voorjaar voor mij. Uiteraard had ik graag vooraf al een topresultaat behaald, maar over mijn conditie kan ik niet anders dan tevreden zijn. Indien ik gespaard was gebleven van pech had ik telkens mee kunnen doen voor de ereplaatsen. Nu werd ik vierde in Kuurne, achtste in Strade Bianche en zevende in Dwars door Vlaanderen. In de E3 werd ik veertiende, na een lekke band op het verkeerde moment.”

“Ik ben niet de absolute kopman binnen de ploeg, we hebben verschillende ijzers in het vuur. Tony Gallopin kwam jammer genoeg ten val in de E3, maar ook hij was sterk vorige week. Als Tony volledig hersteld is, kan ook hij zondag ver komen. We gaan naar de Ronde met een ploeg die heel sterk is in de breedte. Ik voel geen druk.”

“Ik wil zondag de finale rijden en een dichte ereplaats veroveren. Het is moeilijk om er een exact resultaat op te plakken. Gilbert, Sagan en Van Avermaet zijn de sterkste renners op het ogenblik, met Sagan die de absolute topfavoriet is voor zondag. Na deze drie ligt het open. Ik hoop dat er aanvallend gekoerst wordt. Het zal ook nodig zijn om de grote drie het vuur aan de schenen te leggen.”

Vandaag trok Tiesj samen met Nikolas Maes, Jürgen Roelandts en Jelle Wallays op pad voor een laatste verkenning van de Ronde. Sportdirecteur Herman Frison reed met de volgwagen.

Herman Frison: “De verkenning is heel goed verlopen. We hebben de lus rond Geraardsbergen verkend, die nieuw is deze editie. De finale is dezelfde gebleven, maar toch is het goed voor de renners dat ze vandaag nog eens over de hellingen en kasseien zijn gereden. Op papier konden we geen beter team samenstellen voor de Ronde; het is werkelijk een droom om met al deze renners aan de start te staan. Het is waar dat we al betere tijden hebben gekend dan de voorbije weken, maar extra druk voelen we daardoor niet. Ik ben ervan overtuigd dat Tiesj zondag een goede koers zal rijden als hij gespaard blijft van pech.”

“Drie renners steken er momenteel bovenuit: Gilbert, Sagan en Van Avermaet. Onder hen staat een grote groep renners die in goede vorm verkeren en Tiesj is daar één van. Hij kan zondag zeker een mooi resultaat neerzetten. Wij gaan uit van onze eigen sterkte. We kunnen niet enkel rekenen op Tiesj, maar hebben verschillende renners in de ploeg die ver kunnen geraken, het is aan hen om de kansen te grijpen die zich aandienen. Niet iedereen moet wachten tot de laatste beklimming van de Paterberg, er zijn veel renners in het peloton die al vroeger in het offensief moeten trekken.”

Preselectie Lotto Soudal: Tiesj Benoot, Jasper De Buyst, Jens Debusschere, Tony Gallopin, André Greipel, Nikolas Maes, Jürgen Roelandts en Marcel Sieberg.

Sportdirecteurs: Herman Frison en Frederik Willems.