Zondag staat met Parijs-Roubaix de laatste kasseiklassieker van het seizoen op het programma. Bijna een vijfde van het parcours is bezaaid met kinderkopjes, verdeeld over 29 sectoren. Na 257 kilometer, waaronder exact 55 kilometer dokkeren over kasseien, mag de winnaar van de 115de editie van de Hel van het Noorden het podium betreden in de velodroom van Roubaix.

Het is pas na een kleine honderd kilometer wedstrijd dat de renners voor het eerst een kasseistrook zullen oprijden. Vanaf dat punt volgen de sectoren elkaar snel op. De elfde kasseistrook van de dag is de befaamde Trouée d’Arenberg, in het bos van Wallers. Deze vijfsterrensector van 2400 meter ligt op 95,5 kilometer van de finish. De renners zetten vervolgens onder meer koers richting Mons-en-Pévèle (3000 meter), de tweede vijfsterrensector van de dag. Daarna hebben de renners nog iets meer dan 45 kilometer en tien sectoren voor de boeg. Wanneer de renners onder de boog van de laatste twintig kilometer rijden, krijgen ze de kasseien van Camphin-en-Pévèle (1800 meter) in het vizier. Deze sector van vier sterren wordt meteen gevolgd door Carrefour de l’Arbre (2100 meter), dat vijf sterren telt. Hierna zijn er nog twee sectoren en vlak voor het opdraaien van de wielerpiste krijgen de renners met de Espace Crupelandt (300 meter) nog een toetje voorgeschoteld.

Lotto Soudal had voor vandaag een verkenning van Parijs-Roubaix ingelast, vanaf de sector in Haveluy tot en met Carrefour de l’Arbre; een afstand van negentig kilometer. Tony Gallopin kwam onderweg jammer genoeg ten val. De Fransman kwam daarbij opnieuw terecht op zijn linkerknie, die eerder al werd geraakt bij een val in de E3 Harelbeke. Jelle Wallays was ook betrokken bij de val, hij bezeerde zijn hand. Beiden maken vooralsnog deel uit van de selectie voor aanstaande zondag, maar het valt af te wachten hoe hun lichaam reageert op de valpartij.

Herman Frison, sportdirecteur Lotto Soudal: “Vandaag stond er tegenwind op het parcours. Zondag zal de wind uit zuidelijke richting komen, dat betekent dat die in de rug zal staan en we ons aan een snelle koers kunnen verwachten. Het blijft droog dit weekend en het zou twintig graden worden; een warme en stoffige Parijs-Roubaix dus. Tijdens de verkenning is Tony Gallopin ten val gekomen en ook Jelle Wallays ging daarbij onderuit. We moeten afwachten hoe de knie van Tony en de hand van Jelle evolueren.”

“Wij staan aan de start zonder uitgesproken kopman. Helaas kunnen we door de resultaten van de afgelopen koersen, niemand echt naar voor schuiven. We beschikken over een aantal renners die in het verleden al hebben bewezen goed over kasseien te rijden. Hopelijk kunnen we collectief sterker presteren dan de voorbije wedstrijden. De komende dagen zullen we ons strijdplan bepalen en dan is het zondag aan ons om dat zo goed mogelijk uit te voeren. De afgelopen weken holden we vaak achter de feiten aan en dat moeten we zondag te allen prijze vermijden.”

Jens Debusschere: “Vorig jaar moest ik Parijs-Roubaix aan mij laten voorbijgaan door een valpartij in Gent-Wevelgem. Ik ben blij om er dit jaar opnieuw bij te zijn. Van alle klassiekers is Parijs-Roubaix misschien wel degene die mij het beste ligt. Twee jaar geleden werd ik hier negende en in 2010 finishte ik als tweede in de editie voor beloften. De Hel lag er zeer stoffig bij vandaag. Ik wil wel eens een natte editie rijden, maar stof deert mij niet. Ik heb bewust de Scheldeprijs overgeslagen gisteren om zondag in de best mogelijke conditie aan de start te verschijnen. De komende dagen komt het erop aan voldoende rust te nemen.”

“Het voorjaar is voor onze ploeg nog niet verlopen zoals gehoopt. Maar we mogen de moed niet verliezen en ons zeker niet bij de situatie neerleggen. We leggen onze focus telkens op de volgende wedstrijd. Het is moeilijk te verklaren waarom het tot nu toe niet vlot ging. We hopen om de negatieve spiraal zondag om te buigen. Roubaix is voor mij de laatste voorjaarswedstrijd op mijn programma, daarna gaat de riem er even af.”

Selectie Lotto Soudal: Lars Bak, Jens Debusschere, Tony Gallopin, André Greipel, Nikolas Maes, Jürgen Roelandts, Marcel Sieberg en Jelle Wallays.

Sportdirecteurs: Herman Frison en Frederik Willems.