Sander Armée heeft Lotto Soudal een derde ritoverwinning geschonken in La Vuelta! De 31-jarige Belg maakte deel uit van een 20-man sterke kopgroep die na een snelle aanvangsfase een vrijgeleide kreeg van de klassementsploegen. Op de beklimmingen nam Armée het initiatief om de leidersgroep uit te dunnen en op de slotklim gooide hij eerst Alaphilippe en in de steile slotkilometer ook Lutsenko overboord om solo aan te komen op Santo Toribio de Liébana. Voor Armée, momenteel 21ste in het algemeen klassement, zijn eerste officiële profzege, maar wat voor één!

 

 

Veel renners voelden zich geroepen om deel uit te maken van de vlucht, waardoor het 60 kilometer en tientallen aanvalspogingen duurde vooraleer een groep kon wegrijden. Voor Lotto Soudal zat Sander Armée in de kopgroep, samen met onder meer Alaphilippe, Trentin, Lutsenko, De Marchi, Visconti en Mohoric. Het werd al snel duidelijk dat Team Sky van leider Froome geen behoefte voelde om de kloof binnen te perken te houden, omdat de best geplaatste renner in de kopgroep, Sergio Pardilla, meer dan 24 minuten achterstand telde in het klassement. Zonder al te veel moeite namen de leiders ruim dertien minuten voorsprong. In de laatste 65 kilometer moesten de renners twee hellingen van derde categorie en twee van tweede categorie ronden, met een steil slotklimmetje als toetje.

 

 

Op de voorlaatste klim schudden Gougeard en Armée een eerste keer aan de boom, maar even later kwamen Soler, Alaphilippe en Lutsenko terug. Op 15 kilometer van de meet vervoegden De Marchi, Visconti en Rojas de leiders, maar even later ging Armée opnieuw aan de haal, deze keer met Alaphilippe en Lutsenko. De Brabander, die onderweg al heel wat energie verbruikt had, verhoogde het tempo waarna Alaphilippe moest lossen. In de spannende slotfase moest ook Lutsenko meter na meter prijsgeven onder het beukwerk van Armée. De laatste 500 meter bergop kon de Lotto Soudal-renner solo richting finish rijden en zo in zijn achtste profjaar een fantastische overwinning op zijn palmares schrijven.

 

 

Sander Armée: “Dit is een fantastisch moment voor mij. Ik ben al acht jaar prof maar dit is pas mijn eerste officiële overwinning. Soms ben ik wel eens in de buurt geweest, maar het gevoel bij deze overwinning is onbeschrijfelijk. Meestal werk ik voor het team, maar in deze Vuelta kreeg ik een vrije rol. Ik maakte al twee keer eerder deel uit van de goeie vlucht, maar kon het niet afmaken. Ik voel me eigenlijk nog opvallend fris in deze slotweek en dat heeft geresulteerd in deze winst.”

 

 

“Het grootste gevecht was eigenlijk om in de ontsnapping te geraken. Het ging constant op en af en toen die grote groep wegreed, ben ik er samen met Lutsenko nog naartoe gesprongen. De samenwerking met de andere vluchters verliep niet optimaal; de groep was iets te groot. Ik wilde eigenlijk op de tweede beklimming al een schifting doorvoeren, maar wachtte tot op de voorlaatste klim. Gougeard bleek een goeie metgezel en toen de drie anderen terugkwamen, probeerde ik in de afdaling goed in het spoor te blijven. Op vijftien kilometer van de streep begon het gedeelte vals plat, en met Lutsenko en Alaphilippe wist ik dat ik in het gezelschap van twee heel sterke renners was, die hier al een rit gewonnen hadden.”

 

 

“Dat ik hen toch uit het wiel kon rijden, bewijst dat ik hier rond rijd in een hele goeie conditie. Alaphilippe had al aangegeven kapot te zitten en in de slotkilometer ben ik zo hard mogelijk tempo beginnen rijden in de hoop de explosievere Lutsenko te doen kraken. Sportdirecteur Marc Wauters riep op 500 meter voor de meet dat hij terrein moest prijsgeven en van toen af hoopte ik vooral dat er niets meer fout zou gaan. Ik heb op dit niveau nog nooit gewonnen, maar ik voelde me supersterk en kon blijven rijden.”