Na een mooie zevende plaats van Tony Gallopin vorig jaar trekt Lotto Soudal opnieuw met ambitie naar de Ronde van Lombardije. De koers van de Vallende Bladeren sluit het WorldTour-seizoen af. De 110de editie wordt gereden op zaterdag 1 oktober en telt 240 kilometer, waarbij de renners 4.400 hoogtemeters moeten overbruggen.

 Het peloton trekt zich iets voor elf uur op gang in de straten van Como, waarna de renners via golvende wegen in Bellagio passeren. Daar wacht de beklimming van de vermaarde Madonna del Ghisallo. De klim is 8,5 kilometer lang met een gemiddelde stijgingspercentage van 6,2% en een piek van 14%. Boven op de top is er een kapel die fungeert als bedevaartsoord voor wielrenners en wielerfans. Na de afdaling volgt een relatief vlakke sectie, met daarin de Colle Brianza als kleine bult op het parcours. Dan volgen ongeveer 100 kilometer waarin het peloton de ene klim na de andere moet overwinnen. Het zwaartepunt van Il Lombardia 2016 ligt in dit vijfluik: Valico di Valcava, Berbenno, Sant’Antonio Abbandonato, Miragolo San Salvatore en Selvino. Van op de top van de Selvino moeten er nog 28 kilometer gereden worden, waarvan de eerste 15 kilometer geschikt zijn voor de goede dalers in het peloton.

De diepe finale is een kopie van de editie in 2014 toen Daniel Martin won. Na enkele vlakke kilometers volgt nog een laatste steile klim naar Bergamo. Op 6,5 kilometer van het einde is er een stijging van ruim een kilometer lang aan gemiddeld 7,9%. Het zwaartepunt ligt in het tweede deel waar de renners op kasseien tot stijgingspercentages van 12% komen. Daarna volgt een snelle afdaling die de renners tot de finish in Bergamo brengt. Het podium van 2014 moet zeker bij de kanshebbers gerekend worden: Daniel Martin, Alejandro Valverde en Rui Costa. Lotto Soudal rekent vooral op de punchers Tony Gallopin en Tim Wellens, vierde in 2014. Ook de Spanjaarden Alberto Contador en Joaquim Rodríguez moeten tot de kanshebbers gerekend worden.

 Vorig jaar was het feest in Lombardije omdat de Italiaan Vincenzo Nibali solo aankwam en zo zorgde voor de eerste Italiaanse zege sinds 2008. In het uiteengespatte deelnemersveld behaalde Tony Gallopin een mooie zevende plaats na een zeer intelligente race. Samen met Tim Wellens draagt hij de Lotto Soudal-selectie van dit jaar. Over een gelijkaardig parcours reed Wellens twee jaar geleden als vierde over de meet in Bergamo. Hij kijkt dus alvast uit naar de koers van de Vallende Bladeren en hij hoopt zijn resultaat te kunnen herhalen.

Tim Wellens: “In de Eneco Tour was ik niet zo goed. We waren dicht bij een overwinning met André Greipel, maar het mocht niet zijn. Het is jammer dat ik in de laatste etappe geen vrijgeleide kreeg met de kopgroep. De conditie is nog steeds niet zoals ik het zou willen. Het seizoen loopt stilaan ten einde en ik hoop toch nog om een goed resultaat te rijden.”
“Ik vind de Giro di Lombardia een van de mooiste monumenten van het jaar. Het parcours is net iets zwaarder dan in 2014 met twee nieuwe beklimmingen, maar de aankomst is ongeveer hetzelfde. Ik ga de twee nieuwe klimmetjes vandaag verkennen. De zwaarste beklimming zal de Valcava zijn, maar die ligt halverwege. Waarschijnlijk zal de klim niet veel belang hebben in het wedstrijdverloop, maar we moeten er wel over. Ik heb toch mooie herinneringen aan die finish, in 2014 werd ik er namelijk vierde. Ik ben benieuwd hoe ik het er dit jaar vanaf breng. Ik zal me niet focussen op een vroege vlucht, maar ik ga recht naar de finish. Ik wil een goed resultaat behalen en ik kan enkel hopen op goede benen.”

Frederik Willems mikt met zijn ploeg op een toptienplaats in de Giro di Lombardia, maar droomt stiekem toch van meer.

 Frederik Willems, sportdirecteur: “Dit jaar wordt het sowieso een lastige Lombardije en zelfs lastiger dan de editie in 2014. De start is net zoals toen in Como en de aankomst in Bergamo, maar het parcours loopt nu over lastigere heuvels. De laatste honderd kilometers is het bijna voortdurend bergop en -af.”
“Ik denk dat het vooral Astana en Tinkoff zullen zijn die de wedstrijd zal dragen. Er is een reden waarom Alberto Contador dit jaar zo laat in het seizoen nog rijdt. In ons team moeten we zorgen dat er een renner mee is in de ontsnapping. Ik denk spontaan aan Maxime Monfort. Daarna is het afwachten. Met Tony Gallopin hebben we een sterke kopman en ook Tim Wellens en Jelle Vanendert kunnen we op dit soort parcours uitspelen. Daarnaast is Tiesj Benoot onze vrijbuiter. Maar we moeten afwachten en zien hoe de renners uit de Vuelta en de Ronde van Groot-Brittannië zijn gekomen. Een plaats in de top tien moet haalbaar zijn, maar moesten we het resultaat van 2014 kunnen herhalen of een podiumplek kunnen veroveren, zou dat echt fantastisch zijn.”

Selectie: Sander Armée, Tiesj Benoot, Bart De Clercq, Tony Gallopin, Maxime Monfort, Jelle Vanendert, Louis Vervaeke en Tim Wellens.