Over acht dagen start het wegseizoen voor de Lotto Soudal Ladies met de Omloop Het Nieuwsblad op zaterdag 25 februari. De ploeg verbleef van 29 januari tot 6 februari in het Spaanse Calpe om in zo goed mogelijke omstandigheden de laatste hand te leggen aan hun voorbereidingen. Manager Dany Schoonbaert nam de tijd om vooruit te blikken naar het nieuwe wielerjaar.

Dany Schoonbaert: “We hebben een geslaagde stage in Calpe achter de rug. Iedereen reed goed en leek alvast de goeie vorm te pakken te hebben om aan het seizoen te beginnen. De stage was belangrijk als voorbereiding op de eerste wedstrijden, maar ook omdat de vijf nieuwe rensters zich gedurende die week in de ploeg konden integreren. Samen trainen en tijd spenderen smeedt een band en daardoor ga je tijdens een koers voor elkaar door het vuur.”

“Trine Schmidt (28) is een van die vijf nieuwkomers. Zij hing in 2011 de koersfiets aan de haak. In 2015 begon het echter weer te kriebelen en ze besloot haar wielercarrière nieuw leven in te blazen. Ze barst van de ambitie. Je moet wel heel gemotiveerd zijn om na vijf jaar opnieuw de draad op te nemen als wielrenster. Trine zal een belangrijke pion worden om Lotte Kopecky bij te staan in de wedstrijden en aan het eind indien nodig de sprint aan te trekken. Ze zal echter ook haar eigen kans mogen gaan in bepaalde wedstrijden. Daarnaast wil Trine ook opnieuw op de piste rijden, maar dat programma staat nog niet vast. Haar eerste wegwedstrijd wordt de Omloop Het Nieuwsblad.”

“Kaat Van der Meulen (21) en Annelies Dom (30) rijden samen met Lotte Kopecky de ploegenachtervolging op de piste. Zij kennen elkaar dus al heel goed. Door de ploegenachtervolging zijn zij al heel goed op elkaar ingespeeld en weten ze hoe de ander zal reageren. Dat is een voordeel dat in de wegwedstrijden zeker van pas zal komen. Tijdens de stage deden we een aantal sprinttrainingen waarbij we een treintje opzetten met Annelies, Kaat, Trine en ook Elise Delzenne. Dat werkte heel goed.”

“Lotte Kopecky (21) heeft vorig jaar een grote stap vooruit gezet. Ze won met de Trofee Maarten Wynants een 1.2 koers, dat is een prestatie die ze dit seizoen zeker kan herhalen. Dit seizoen hoop ik dat ze ook podium kan rijden in een aantal grotere koersen. Momenteel is ze in Cali voor de Wereldbeker piste. Lotte blijft de weg combineren met de piste, waar ze haar olympische droom wil waarmaken. Enkele dagen na haar terugkeer uit Cali start ze het wegseizoen met een dubbel weekend: Omloop Het Nieuwsblad en Tielt-Winge. De Ronde van Vlaanderen staat dit seizoen uiteraard ook op haar programma. Bij haar debuut deed ze het al heel goed, top vijftien is zeker mogelijk dit jaar.”

“Het verhaal van Anna Kiesenhofer (26) is net als dat van Trine Schmidt niet alledaags. Voor ze met wielrennen begon nam ze deel aan triatlons en duatlons. Een blessure deed haar echter meer naar de fiets grijpen en ze begon cyclosportieve tochten te rijden. Daarin ontdekte ze haar klimtalent. In 2016 nam ze voor het eerst deel aan elitewedstrijden. In de Ronde van de Ardèche gaf ze haar visitekaartje af door de etappe met aankomst op de Mont Ventoux te winnen. De Amstel Gold Race wordt de eerste koers waarin ze haar kans kan gaan. In de Amstel is het veel draaien en keren onderweg, daarom moeten de Waalse Pijl en Luik-Bastenaken-Luik de week nadien haar beter liggen. In die twee wedstrijden zie ik haar in de top vijftien eindigen. Het hoogtepunt van haar seizoen moet La Course worden, met finish op de Izoard. Met haar capaciteiten moet Anna top vijf kunnen halen.”

“Puck Moonen (20) is ook nieuw in het team. Tijdens de stage heeft ze laten zien dat ze reeds in een goede vorm verkeert. Puck is nog heel jong en heeft niet veel ervaring, maar ze maakte een goede indruk op training. Net als Fenna Vanhoutte (19), die vorig jaar op de sukkel was door ziekte, krijgt ze de tijd om te leren en te groeien. Puck is een meisje dat bewust heeft gekozen voor wielrennen en echt vooruitgang wil boeken, ze is erg gemotiveerd.”

“Voor Jessie Daams (26) is het afwachten waar ze staat na de gezondheidsproblemen van vorig jaar. De fysieke testen die ze heeft afgelegd, zijn in elk geval beter dan begin 2016. Dat is een goed teken, net als het feit dat ze heel goed reed tijdens de stage. Een wedstrijd is echter iets helemaal anders, dus het blijft afwachten. Maar we geven haar alle tijd om opnieuw haar plaats in het peloton in te nemen.”