De 57ste  editie van de Ronde van het Baskenland start maandag 3 april en eindigt op zaterdag 8 april 2017. Er moet minder geklommen worden dan voorgaande edities maar de berggeiten blijven de grote favorieten voor de eindwinst. De eerste etappe is 153,3 kilometer lang en gaat naar Sarriguren, de tweede etappe naar Eltziego. Beide zijn een rit in lijn en starten in Pamplona. Het parcours van de derde etappe gaat over zes beklimmingen, waarvan de laatste op tien kilometer van de aankomst wordt gerond.

De vierde etappe is 174,1 kilometer van San Sébastian naar Bilbao. Het is een overwegend vlakke rit met twee heuvels, de laatste op veertien kilometer van de streep. De vijfde etappe is de Koninginnenrit met zes beklimmingen en een aankomst bergop. De dag erop eindigt de zesdaagse etappekoers met een klimtijdrit. De laatste twee dagen zullen beslissen over het algemeen klassement.

Louis Vervaeke werd vorig jaar knap elfde en strandde op één seconde van een toptienplaats en doet ook dit jaar weer mee. De concurrentie is niet min met titelverdediger Alberto Contador, Parijs-Nice-winnaar Sergio Henao en Ronde van Catalonië -winnaar Alejandro Valverde. Tim Wellens, Sean De Bie, Sander Armée, Maxime Monfort, Rafael Valls, Tosh Van der Sande en Jelle Vanendert vervolledigen het Lotto Soudal-team.

Sportdirecteur Mario Aerts: “ We trekken met ambitie naar de Ronde van het Baskenland. Een ritzege, een mooi klassement voor Rafael Valls en Louis Vervaeke en aanvallend koersen zijn de doelen. Maxime Monfort en Sander Armée zullen Louis en Rafael hiermee helpen. Louis moest opgeven in de laatste rit terwijl hij op een 15de plaats stond in het klassement. Dat doet pijn. Hij had te veel getraind net voor de Ronde van Catalonië en dat eiste zijn tol in de zware editie. Louis heeft nu een weekje rust zodat hij weer is opgeladen voor volgende week. We moeten er wel rekening mee houden dat de concurrentie enorm sterk is. Contador en Valverde rijden rond op een hoog niveau en ook Henao is een topper.”

“Het parcours is minder lastig dan vorig jaar, wat goed is met het oog op de Waalse klassiekers.  Tosh Van der Sande en Sean De Bie zijn de pionnen voor de eerste twee etappes die waarschijnlijk uitmonden in een sprint. De concurrentie in de sprint is niet groot dus we hebben zeker een kans. In de derde etappe is het voor het eerst aan de klimmers met ruim zes beklimmingen. Tijdens de vierde rit wacht er de renners een venijnige slotklim op ongeveer twintig kilometer van het eind. De vijfde rit is de Koninginnenrit en cruciaal voor het klassement. De slottijdrit is minder klimwerk dan vorig jaar maar je kan zeker tijd goedmaken.”

“Tim Wellens en Jelle Vanendert krijgen met deze ronde een ideale voorbereiding op de Waalse klassiekers. Wat hun rol zal zijn in de Ronde van het Baskenland zullen we in onderling overleg beslissen na de eerste twee etappes. Ze hebben de kwaliteiten om iets te proberen maar het is nog afwachten hoe goed de benen zullen zijn.””

Selectie Lotto Soudal: Sander Armée, Sean De Bie, Maxime Monfort, Rafael Valls, Tosh Van der Sande, Jelle Vanendert, Louis Vervaeke en Tim Wellens

Sportdirecteurs: Mario Aerts en Marc Wauters.

Rittenschema:

Rit 1 Maandag 3 april: Pamplona –  Sarriguren (153,5 km)
Rit 2 Dinsdag 4 april: Pamplona –  Elitziego (173,4 km)
Rit 3 Woensdag 5 april: Vitoria-Gasteiz – San Sebastian (160,5 km)
Rit 4 Donderdag 6 april:  San Sebastian – Bilbao (174,1 km)
Rit 5 Vrijdag 7 april:  Bilbao – Eibar (139,8 km)
Rit 6 Zaterdag 8 april: Eibar – Eibar (27,7 km)